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Le fond a-t-il chuté sur le marché du fret aérien ?

Avec seulement 96 jours avant Noël (désolé), la haute saison pour le commerce électronique et le fret ne fait que commencer. Malgré le timing, plusieurs grands opérateurs de fret aérien commencent à montrer des signes qu’ils anticipent une baisse de la demande, ou à tout le moins, un aplatissement des besoins de capacité accélérés qui ont caractérisé la pandémie.


Lorsque tant de compagnies aériennes du monde ont immobilisé leurs flottes en 2020, la capacité de fret du ventre a disparu du jour au lendemain. Cette pression de la demande a été aggravée par une augmentation du nombre de personnes utilisant le commerce électronique pour leurs achats, car les magasins de détail sont restés fermés et les gens ont choisi (ou ont été contraints) de rester chez eux.

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Cela a alimenté des pics sans précédent du coût du fret aérien, encourageant davantage de transporteurs à entrer sur le marché ou à augmenter leur capacité, souvent en convertissant des avions de passagers redondants en transporteurs temporaires.

Les sièges ont été retirés des avions de passagers pour fournir de l’espace pour le fret. Photo: Salut Fly

Mais les temps ont encore changé. Avec le retour des passagers est venu le retour d’au moins une partie de la capacité ventrale qui avait disparu en 2020. La dernière mise à jour de l’industrie de l’IATA a noté que la capacité de fret aérien était, en juin et juillet, proche des niveaux d’avant la pandémie – bonne nouvelle , mais seulement si la demande est égale à la capacité.


La demande commence-t-elle à fléchir ?

Selon Xeneta, le marché du fret aérien s’est contracté de 5 % en glissement annuel en août, et de 4 % par rapport aux niveaux d’avant la pandémie. Cela a eu pour conséquence un flottement à la baisse des tarifs d’expédition à l’échelle mondiale, ce qui est une tendance depuis fin mars. Les taux mondiaux ont culminé à 156 % au-dessus des niveaux de 2019 en janvier, et sont actuellement en baisse à +113 %. C’est encore élevé, mais pas aussi élevé.

La bonne nouvelle est que la baisse des taux de fret commence à ralentir. Comme l’illustre le graphique de Xeneta ci-dessous, le mois d’août a vu un plateau des taux entre l’Europe et l’Amérique du Nord, se stabilisant en dessous de ceux observés en 2020 et 2021, mais toujours bien supérieur aux taux typiques de 2019.

Données et graphique : Xeneta

Néanmoins, les transporteurs de fret aérien anticipent un quatrième trimestre de l’année en demi-teinte, en raison d’une multitude de facteurs. Dans le mélange, il y a des perturbations continues des chaînes d’approvisionnement, un ralentissement économique mondial, un manque de ressources humaines, des prix du carburant plus élevés que la moyenne et, bien sûr, la guerre en cours en Ukraine.

Les opérateurs de fret aérien commencent à se retirer

Bien que la haute saison du fret aérien soit encore à venir, certaines compagnies aériennes de fret ont déjà commencé à ralentir. Comme l’a rapporté FreightWaves, le géant mondial de la vente au détail Amazon a ralenti son expansion dans une certaine mesure, la croissance de sa flotte ralentissant et le nombre de vols quotidiens diminuant. Jusqu’en mars, son activité aérienne totale avait augmenté en moyenne de 14,3 % d’un mois sur l’autre. De mars à août, il n’a affiché en moyenne que 3,8 % de croissance mensuelle.

Amazon a reculé sur sa trajectoire de croissance depuis mars de cette année. Photo: Amazon Air

Amazon, en tant qu’entreprise, a perdu 3,8 milliards de dollars au premier trimestre de l’année. Cela l’a amené à fermer ou à interrompre la construction d’un nombre record d’entrepôts – 44 au total, et 2,5 fois plus que ce qui était auparavant prévu pour la fermeture, selon American Shipper. Il serait en train de rationaliser son réseau aérien en raison du nombre réduit d’entrepôts à approvisionner.

FedEx Express, la plus grande compagnie aérienne de fret aérien au monde, a également été touchée. Sa mise à jour commerciale de septembre a montré que ses bénéfices du premier trimestre étaient bien inférieurs aux attentes, avec un manque à gagner de quelque 500 millions de dollars divulgué. L’expéditeur a admis avoir réduit les fréquences de vol et immobilisé certains avions afin d’économiser de l’argent, bien qu’il ait été réticent à indiquer précisément combien d’avions seraient stationnés.

FedEx stationnera certains avions, bien qu’il n’ait pas précisé combien ni pour combien de temps. Photo : Fedex

Le rapport de DHL à la mi-août notait que la demande avait ralenti, mais indiquait que les volumes restaient stables après une baisse significative en juillet. Il a en outre noté que les améliorations des opérations de fret maritime avaient contribué à une baisse de la demande de fret aérien, mais restait positif quant aux perspectives à plus long terme pour l’industrie.

Tel que rapporté par le Loadstar, Kalitta Air a repositionné ses opérations vers une nouvelle base en Équateur, une décision considérée comme stimulée par la surcapacité sur le marché chilien. Elle devient la deuxième compagnie aérienne à annoncer des vols directs de Quito à Miami après Solent Freight Services plus tôt cette année, toutes deux ciblant le transport de denrées périssables vers les États-Unis.

UPS va à contre-courant de la tendance et poursuit l’expansion de sa flotte. Photo : Boeing

UPS, d’autre part, ne montre aucun doute dans l’industrie du fret aérien. Il a fait appel à Boeing pour huit autres cargos Boeing 767 en août, pour porter sa flotte à 108 appareils au total.

Des signes toujours positifs

Indépendamment du ralentissement relatif du fret aérien, de nombreux opérateurs cherchent à participer à l’action. Le géant mondial du transport maritime Maersk lance sa propre opération de fret aérien, pilotant des Boeing 767 loués en complément de son immense opération de fret maritime. Le Vietnam envisage le démarrage de sa première compagnie aérienne de fret, IPP Air Cargo, et le nouvel opérateur de fret indien Quikjet prévoit les premiers vols avant la fin de l’année. Ce ne sont là que quelques exemples de cas où le fret aérien est toujours sur une trajectoire de croissance.

QuikJet Airlines pourrait démarrer ses opérations de fret dans quelques mois seulement. Photo: QuikJet Airlines

Si les perspectives à long terme restent à voir, il faut relativiser. Oui, les tarifs se relâchent et la demande commence à décliner, mais par rapport à la période pré-pandémique, le fret aérien est toujours dans une position très saine.

Néanmoins, le quatrième trimestre de 2022 s’accompagne de vents contraires forts et d’une bonne dose de volatilité que les transporteurs de fret devront affronter. Des problèmes tels que la réduction du pouvoir d’achat en raison de l’inflation, sans parler du prix toujours élevé du carburéacteur, continueront de freiner le marché du fret aérien et de réduire les chances de rentabilité des compagnies aériennes.

Espérons que la situation de FedEx n’est qu’un soubresaut et non un signal indiquant que le marché est confronté à des problèmes majeurs.

Sources : Xeneta, expéditeur américain, FreightWaves, Cargonow, The Loadstar

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